El planeta enano Haumea está rodeado por un anillo de 70 km de ancho

Esto se demuestra por las observaciones de Haumea sobre la cobertura de una estrella el 21 de enero de este año utilizando doce telescopios en diez observatorios.

Las mediciones del equipo internacional de investigación también muestran que el cuerpo celeste es más grande y elíptico, además de tener una densidad de masa más baja de lo que se suponía anteriormente. Aunque no está claro cómo se formó el anillo, el descubrimiento sugiere que todavía podría haber muchos objetos con anillos en el sistema solar exterior, escriben los astrónomos en la revista “”Nature””.

El planeta enano Haumea está rodeado por un anillo de 70 km de ancho

A diferencia de los otros planetas enanos, no se conocía exactamente el tamaño, la forma, el albedo y la densidad de Haumea””, escriben José Ortiz del Instituto Andaluz de Astrofísica de Granada, España, y sus compañeros. Los recubrimientos de estrellas ofrecen a los astrónomos la oportunidad de determinar estas cantidades físicas con gran precisión. Como parte de un proyecto para investigar los cuerpos celestes más allá de la órbita de Neptuno, Ortiz y sus colegas calculan por lo tanto de antemano tales eventos en los que un cuerpo celeste pasa frente a una estrella de la Tierra.

Para el 21 de enero, los investigadores predijeron que Haumea cubriría la estrella URAT1 533-182543 y organizó una campaña de observación mundial. A partir de las horas exactas en que la estrella desapareció y reapareció detrás de Haumea, observadas desde diferentes lugares, los investigadores pudieron determinar el tamaño y la forma del cuerpo celeste. Debido a su rápida rotación -girando una vez alrededor de sí mismo en cuatro horas- es un elipsoide fuertemente aplastado con ejes de 2322,1704 y 1026 kilómetros. La masa de Haumea es bastante conocida, ya que está rodeada por dos pequeñas lunas.

Sorprendentemente, Ortiz y sus colegas se encontraron con más ocultaciones breves de la estrella poco antes y poco después de la verdadera cobertura estelar. Estos sucesos secundarios muestran que Haumea está rodeada por un anillo de partículas más pequeñas de 70 kilómetros de ancho, a una distancia de casi 2.300 kilómetros. Haumea es el primer planeta enano en el que los astrónomos pudieron detectar un anillo. Además de Saturno con su impresionante sistema de anillos, los otros planetas gigantes Júpiter, Urano y Neptuno, así como dos asteroides del grupo de los centauros también tienen anillos más pequeños. Los investigadores esperan que ahora las observaciones adicionales puedan proporcionar información sobre la edad del anillo de Haumea y por lo tanto también sobre su origen.