¿Cuántas estrellas hay en el Universo?

El verano es un buen momento para ir a la playa. También para la astronomía. ¡O ambos!

Todo esto me recuerda una frase que mi padre solía decirme durante unas vacaciones de verano cuando tenía unos seis años:”¡Hay tantas estrellas en el Universo como granos de arena hay en la Tierra!”.

Supongo que no lo creí entonces. Ya estaba desconcertado por el inmenso número de granos de arena en la playa de Grau-Du-Roi, luego por toda la Tierra, piénsenlo!

Hoy decidí ver si mi padre tenía razón.

¿Cuántas estrellas hay en el Universo?

La respuesta a esta pregunta es muy simple: ¡no lo sabemos! No sabemos el tamaño del Universo, ¡quizás infinito! Por otro lado, uno puede preguntarse cuántas estrellas hay en el Universo observable. Por eso vamos a calcularlo simplemente preguntándonos:

¿Cuántas galaxias hay en el universo observable?

¿Cuántas estrellas contiene una galaxia en promedio?

La segunda pregunta es bastante simple, sabemos por ejemplo que nuestra galaxia, la Vía Láctea, contiene entre 200 y 400 mil millones de estrellas. Eso ya es mucho! Si los terrícolas deciden compartir la Vía Láctea, significa que cada uno de nosotros recibirá unas cuarenta estrellas sólo para sí mismo, ¡probablemente unos pocos cientos de planetas!

La cuestión del número de galaxias en el Universo observable es más complicada. Pero afortunadamente existe Hubble! Entre 2003 y 2004, los astrónomos se divirtieron señalando al Hubble a un rincón extremadamente oscuro del cielo, e intentando obtener la imagen más precisa posible de lo que vieron.

Y eso es lo que vieron. Antes de mirar esta imagen, observa algunos segundos de silencio porque estás contemplando una de las fotos más extraordinarias jamás tomadas por el hombre (y haz clic en ella para verla a tamaño real):

Esto es lo que el telescopio Hubble puede ver cuando mira una esquina pequeña y oscura del cielo. No se puede ver en la imagen, pero analizando todos los datos en detalle, los astrónomos pudieron identificar no menos de 10.000 galaxias en esta toma! Lo que es asombroso es que esta imagen sólo cubre un pequeño trozo del pequeño cielo: ¡cerca del tamaño de la superficie de una cabeza de alfiler que usted sostendría a la distancia del brazo!

Para ser exactos, el campo de visión de esta imagen es de aproximadamente 0,04°, lo que significa que se necesitarían unos 23 millones de fotos como ésta para cubrir todo el cielo. Desde que se han encontrado 10.000 galaxias en esta imagen, esto significa que ciertamente hay por lo menos 23 millones x 10.000 = 230 billones de galaxias. Como este es un cálculo “promedio”, digamos que hay unos pocos cientos de miles de millones de galaxias en el Universo observable.

Para comparar con el número de granos de arena en la Tierra, ¡vamos a la playa!

¿Cuántos granos de arena hay en la Tierra?

Esta pregunta es mía de nada un poco más difícil que la anterior, así que haré algunas aproximaciones. De todos modos, estamos buscando una orden de magnitud.

Asumiremos que todas las costas del mundo están bordeadas por una playa de 100 metros de ancho y 10 metros de profundidad. Por lo que he podido encontrar, se calcula que la longitud total de las costas del mundo es de un millón de kilómetros. Eso nos sitúa con un volumen total de arena en la Tierra de 1.000 billones de metros cúbicos.

¿Cuántos granos de arena hay por m3? Depende por supuesto del tamaño del grano! En mi experiencia, los granos son a menudo más pequeños que un milímetro, pero todavía podemos verlos a simple vista. En la clasificación de geólogos, podemos llamar “arena” que oscila entre 1/16 de milímetro y 2 milímetros. ¡Te estoy promediando a 200 micras! Con este tamaño medio de grano, se pueden contar alrededor de 100 mil millones de granos de arena por metro cúbico.

El mismo orden de magnitud que el número de estrellas en el Universo!