¿Cuál es la masa máxima que puede alcanzar una estrella?

Es difícil decirlo con precisión, pero hasta ahora se había aceptado que una estrella no podía exceder 150 veces la masa del Sol. Con el Telescopio Muy Grande (VLT) de la Organización Espacial Europea en el Desierto de Atacama de Chile, los investigadores han descubierto una estrella que sobrepasa con creces este límite teórico.

Y por una buena razón, la estrella en cuestión tendría una masa 320 veces superior a la del Sol, según los resultados de esta investigación (. pdf) publicados en las Notificaciones Mensuales de la Real Sociedad Astronómica.

¿Cuál es la masa máxima que puede alcanzar una estrella?

El equipo de astrónomos dirigido por el Profesor Paul Crowther de la Universidad de Sheffield, Reino Unido, se centró en dos grupos de estrellas: NGC 3603 y R136a, situados a 22.000 y 165.000 años-luz del Sol, respectivamente.

Es en R136a que descubrieron la estrella que se llama R136a1. Según los investigadores, las mediciones realizadas contra los modelos indican que habría tenido una masa 320 veces superior a la del Sol al nacer hace un millón de años. Desde entonces -éste es el destino de todas las estrellas- habría perdido masa y sólo pesaría 265 masas solares… Mucho más allá de los límites teóricos.

La estrella más masiva encontrada en el cúmulo de R136a

Pero tenga cuidado, en el pasado, varios de estos descubrimientos han sido revocados. De hecho, como nos recuerdan el Cielo y el Espacio,”no hay escasez de falsas alarmas en esta área. Así, en 2007, el equipo de Jesús Maíz Apellaniz había desenmascarado a Primis 24-1. Lejos de ser una estrella solitaria de 200 a 300 masas solares, era un pequeño grupo estelar, cuyos miembros no superaban las 70 a 100 masas solares “.

Para hacerlo simple, es complejo distinguir de tan lejos si se mira una o varias estrellas. Pero, debido al “poder de resolución extrema de los instrumentos infrarrojos del VLT”, el ESO asegura que el R136a1 es una estrella solitaria…[Para saber más sobre la “carrera hacia la estrella del disco”, recomiendo el excelente artículo de Yael Nazé en Investigación…].

Si todas estas investigaciones resultaran ser exactas, R136a1 tendría una masa 265 veces mayor que la del Sol, una temperatura siete veces más alta y sería “unas cuantas docenas de veces más grande y varias millones de veces más brillante que el Sol”, explica el ESO.

Y si estuviera en lugar del Sol,”su gran masa reduciría la duración del año de la Tierra a tres semanas y regaría la Tierra con una radiación ultravioleta increíblemente intensa, haciendo la vida[como la conocemos] imposible en nuestro planeta”, dijo uno de los miembros del equipo.