¿Cuál es el tamaño de las estrellas del universo?

El tamaño de algunas estrellas en el universo es impresionante comparado con el tamaño modesto del Sol. La masa de otras estrellas también es asombrosa (una estrella grande no es necesariamente muy masiva y viceversa). Aquí están los casos más notables conocidos por los astrónomos.

Hay tantas estrellas en el universo que es imposible conocerlas todas. Además, ni siquiera sabemos exactamente cuántos de ellos están en nuestra galaxia. Para los astrónomos, se trata más bien de estimar su masa tomando la masa del Sol como referencia: 1.98892 x 1030 kg, o 333.000 veces la masa de la Tierra, o 1.048 veces la de Júpiter. Por ejemplo, la Vía Láctea tiene una masa estimada de unos 240 mil millones de veces la del Sol.

¿Cuál es el tamaño de las estrellas del universo?

Del tipo enano amarillo, el Sol es una estrella de dimensiones relativamente modestas. Su diámetro es de 1.392 millones de kilómetros, 109 veces el diámetro de la Tierra. Tomaría cerca de 1.3 millones de planetas similares a los nuestros para llenarlo completamente. Finalmente, cabe señalar que nuestra estrella representa por sí sola el 99,86% de la masa total del Sistema Solar.

En cuanto a las estrellas, hay dos tipos de colosos: gigantes y macizos.

VY Canis Majoris o UY Scuti: ¿cuál es la estrella más grande?

No hace mucho tiempo, VY Canis Majoris tenía el récord. El tamaño de esta estrella, situada en nuestra Galaxia, a unos 5.000 años-luz de la Tierra, hacia la constelación del Gran Perro, se ha reducido: entre 1.420 y 1.540 veces la del Sol, es decir, casi 2.000 millones de kilómetros de diámetro, 13 veces la distancia entre la Tierra y el Sol.

VY Canis Majoris fue destronado por otro supergigante rojo: UY Scuti (9.500 años luz en la constelación del Escudo Sobieski); 1.700 veces más grande que el Sol, ¡podría extenderse a Saturno si se colocara en el centro del Sistema Solar!

Mu Cephei o Erakis, la estrella granate

Alrededor de 1.200 veces más grande que el Sol, Mu Cephei o Erakis – apodado “la estrella granate” por William Herschel – es famoso por ser visible en este color y sin un instrumento, dentro de la constelación de Cefeo, a unos 5.200 años-luz de distancia.

En cualquier caso, su tamaño desproporcionado es sinónimo de declive. Su color refleja su superficie de refrigeración.

Eta Carinae y las estrellas del cúmulo R136, estrellas muy masivas

Aunque más pequeñas, las masivas estrellas impresionan por su ardor y vigor. Uno de los casos extremos más famosos en nuestra Galaxia es el de Eta Carinae, a 7.500 años-luz de la Tierra; 120 veces más masiva que el Sol por 250 veces su tamaño, esta estrella es un millón de veces más brillante que nuestra estrella. Probablemente fue aún más masiva en su juventud, pero a medida que envejece, continúa perdiendo peso: unas 500 masas terrenales por año. No está lejos de estallar ahora, lo que promete un extraordinario espectáculo celeste en un futuro relativamente cercano.

Aún más colosales son las que aparecen en el cúmulo R136, dentro de la nebulosa tarántula en la galaxia enana de la Gran Nube Magallánica, a unos 170.000 años-luz de la Tierra. Nueve de estas jóvenes estrellas tienen una masa 100 veces mayor que la del Sol. Juntos, ¡son 30 millones de veces más brillantes que éste! Con 250 veces la masa del Sol, R136a1 es con mucho la estrella más masiva conocida. Hoy brilla tan brillante como 10 millones de soles! Los astrónomos se preguntan acerca de los procesos que podrían haber creado tal gigantismo, porque los límites teóricos son 150 masas solares.